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Les hindous exécutaient maladroitement les rituels de prière en supplication à leur nouveau dieu unique, alors qu’ils se préparaient à laisser leurs nombreuses divinités derrière eux. Leurs lèvres ont trébuché sur des phrases arabes qui, une fois récitées, scelleraient leur conversion à l’islam. Les derniers mots prononcés, les hommes et les garçons ont ensuite été circoncis.

Des dizaines de familles hindoues se sont converties en juin dans le district de Badin, dans la province du Sindh, au sud du Pakistan. Les clips vidéo de la cérémonie sont devenus viraux à travers le pays, ravissant les musulmans extrémistes et pesant sur la minorité hindoue en déclin au Pakistan.

La cérémonie de masse était la dernière d’un nombre croissant de conversions de ce type à la religion majoritairement musulmane du Pakistan ces dernières années – bien que les données précises soient rares. Certaines de ces conversions sont volontaires, d’autres non.

Les organes de presse en Inde, le voisin à majorité hindoue du Pakistan et son rival, ont rapidement dénoncé les conversions comme étant forcées. Mais ce qui se passe est plus subtil. Le désespoir, disent les dirigeants religieux et politiques des deux côtés du débat, a souvent été le moteur de leur changement de religion.

Traités comme des citoyens de seconde zone, les hindous du Pakistan font souvent l’objet d’une discrimination systémique dans tous les domaines de la vie – logement, emploi, accès aux aides publiques. Alors que les minorités ont longtemps été appelées à se convertir afin de rejoindre la majorité et d’échapper à la discrimination et à la violence sectaire, les dirigeants de la communauté hindoue affirment que la récente hausse des conversions a également été motivée par de nouvelles pressions économiques.

«Ce que nous recherchons, c’est un statut social, rien d’autre», a déclaré Muhammad Aslam Sheikh, dont le nom était Sawan Bheel jusqu’en juin, lorsqu’il s’est converti à Badin avec sa famille. La cérémonie à Badin était remarquable pour sa taille, impliquant un peu plus de 100 personnes.

«Ces conversions», a-t-il ajouté, «deviennent très courantes dans les communautés hindoues pauvres.»

Le prosélytisme des religieux musulmans et des groupes caritatifs ajoute à l’attrait de la foi, offrant des incitations à l’emploi ou à la terre aux membres des minorités pauvres uniquement s’ils se convertissent.

Alors que l’économie pakistanaise est au bord de l’effondrement à la suite de la pandémie de coronavirus, les pressions sur les minorités du pays, souvent les plus pauvres, ont augmenté. L’économie se contractera de 1,3% au cours de l’exercice 2020 en raison de la pandémie, prédit la Banque mondiale. Et jusqu’à 18 millions des 74 millions d’emplois du Pakistan pourraient être perdus.

M. Sheikh et sa famille espèrent trouver un soutien financier auprès de riches musulmans ou d’organisations caritatives islamiques qui ont surgi ces dernières années, qui visent à attirer plus de gens vers l’islam.

«Il n’y a rien de mal à cela», a déclaré M. Sheikh. «Tout le monde aide les gens de leur foi.»

Selon M. Sheikh, il ne reste plus rien aux hindous les plus aisés du Pakistan à donner pour aider les gens de leur propre foi. C’est parce qu’il reste si peu d’hindous.

A l’indépendance en 1947, Les hindous composaient 20,5% de la population des zones qui forment maintenant le Pakistan. Au cours des décennies suivantes, le pourcentage a diminué rapidement, et en 1998 – dernier recensement gouvernemental pour classer les gens par religion – les hindous ne représentaient que 1,6 pour cent de la population du Pakistan. La plupart des estimations indiquent qu’il a encore diminué au cours des deux dernières décennies.

Autrefois creuset de religions, la province du Sind, où la cérémonie de conversion a eu lieu, a vu des membres de minorités fuir en masse vers d’autres pays ces dernières décennies. Beaucoup font face à une discrimination sévère, ainsi qu’au spectre de la violence – et au risque d’être accusés de blasphème, un crime capital – s’ils se prononcent contre elle.

«La déshumanisation des minorités associée à ces temps très effrayants dans lesquels nous vivons – une économie faible et maintenant la pandémie – nous pouvons voir une série de personnes se convertir à l’islam pour conjurer la violence ou la faim ou simplement pour vivre pour voir un autre jour», a déclaré Farahnaz Ispahani, un ancien législateur pakistanais qui est maintenant chercheur principal au Religious Freedom Institute, un groupe de recherche à Washington.

News-24,  le 5 août 2020.