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Des  centaines de corps au lac Roopkund appartenaient à des pèlerins qui ont péri dans une tempête dans l'Himalaya il y a plus de mille ans - du moins c'est ce que pensaient les chercheurs.

Roopkund, un lac isolé haut dans l'Himalaya indien, abrite l'un des mystères les plus effrayants de l'archéologie: les squelettes de 800 personnes. Aujourd'hui, une étude publiée aujourd'hui dans Nature Communications tente de comprendre ce qui s'est passé à «Skeleton Lake» - mais les résultats soulèvent plus de questions que de réponses.

Au début des années 2000, des études ADN préliminaires avaient suggéré que les personnes décédées à Roopkund étaient d'ascendance sud-asiatique et que les datations au radiocarbone se trouvaient autour du groupe de sites à 800 après JC, signe qu'elles étaient toutes décédées au cours d'un seul événement.

Maintenant, des analyses génomiques complètes à partir de 38 ensembles de restes squelettiques remontent à l’histoire. Les nouveaux résultats montrent qu'il y avait 23 personnes d'ascendance sud-asiatique à Roopkund, mais qu'elles sont mortes au cours d'un ou plusieurs événements entre le 7ème et le 10ème siècle de notre ère. De plus, les squelettes de Roopkund contiennent un autre groupe de 14 victimes qui sont décédées mille ans plus tard. - probable dans un seul événement.

Et contrairement aux derniers squelettes sud-asiatiques, le groupe précédent de Roopkund avait une origine génétique liée à la Méditerranée - la Grèce et la Crète, pour être exact. (Un individu supplémentaire, décédé en même temps que le groupe méditerranéen, était d'origine asiatique orientale.) Aucun des individus testés n'était apparenté. Des études isotopiques supplémentaires confirment que les groupes sud-asiatiques et méditerranéens ont des régimes alimentaires différents.

Pourquoi un groupe méditerranéen à Roopkund et comment se sont-ils rencontrés? Les chercheurs ne savent pas et ne spéculent pas.

«Nous avons essayé de répondre à toutes les sources possibles d’ancêtres génétiques des squelettes de Roopkund mais nous n’avons pas expliqué pourquoi les peuples méditerranéens voyageaient vers ce lac et ce qu’ils faisaient ici», écrit le co-auteur de l’étude Niraj Rai , archéologue à la Institut des paléosciences Birbal Sahni de Lucknow, en Inde, dans un courrier électronique.

L'étrangeté de Roopkund inquiète même les professionnels. Dans les années 1950, un explorateur a décrit le site à une station de radio indienne comme une «scène horrible qui nous a fait reprendre notre souffle». Et pendant des décennies, de nombreux chercheurs ont tenté de savoir qui étaient les hommes et les femmes de Roopkund et quand ils étaient morts. .

La cause de la mort de la population est restée insaisissable. Une mort au combat est peu probable: les restes appartiennent à des hommes et à des femmes et aucune arme ni aucun signe de violence au combat n’a été trouvé. Les victimes étaient également en bonne santé à leur mort, ce qui exclut une épidémie massive.

Mais que se passe-t-il si une chanson folklorique locale commémore la mort de ses victimes? La chanson décrit une procession royale pendant le Raj Jat - un pèlerinage organisé dans la région tous les 12 ans pour adorer la déesse Nanda Devi - qui a souillé le paysage sacré avec des danseuses. En réaction, Nanda Devi, enragée, assomme le groupe avec des «boules de fer» lancées du ciel.

Une possibilité alléchante est que les victimes de Roopkund soient des pèlerins décédés au Raj Jat après avoir été pris dans un violent orage de grêle. Des restes d'un type utilisé lors de la procession auraient été retrouvés parmi les restes et le crâne de certaines personnes porte des fractures non cicatrisées, peut-être un signe de grosses pierres de grêle, les "boules de fer" mortelles de la chanson.

Pour vérifier ce scénario et d’autres, une équipe internationale de chercheurs a effectué des analyses génomiques du Roopkund. L'équipe ne s'attendait pas à ce que les gens de Roopkund aient pu être, mais les signes d'une forte ascendance méditerranéenne dans l'Himalaya indien ont été une surprise.

«Lorsque nous avons récupéré l'ADN, il était extrêmement clair que certains d'entre eux n'étaient pas d'ascendance sud-asiatique typique», déclare Éadaoin Harney , co-auteur de l'étude et chercheur au département de biologie organismique et évolutive de Harvard. "Ce n'est pas du tout ce à quoi nous nous attendions."

Le groupe méditerranéen est-il venu pour le pèlerinage du Raj Jat puis est-il resté au lac assez longtemps pour y parvenir? William Sax , responsable du département d'anthropologie de l'université de Heidelberg et auteur d'un livre sur le pèlerinage , affirme que ce type de scénario «n'aurait aucun sens».

Sax a fait trois voyages au lac, la dernière en 2004 dans le cadre d'une émission télévisée de National Geographic, et affirme que les pèlerins modernes n'y prêtent que peu d'attention.

«Lorsque les pèlerins se rendent à [Roopkund], ils se bousculent parce qu’ils ont beaucoup plus à faire. Ils s’arrêtent donc et témoignent brièvement un peu de respect, si vous voulez. Mais ce n’est pas et n’a jamais été aussi important pour la pèlerinage lui-même », dit-il. "C'est un peu un endroit sombre et sale où l'on hoche la tête et avance."

Les chercheurs envisagent de percer les mystères de Roopkund: Rai dit que l'année prochaine, une autre expédition visitera le lac pour étudier les artefacts associés aux squelettes.

 

Kristin Romey*, National Geographic.com le 20 août 2019

 (traduction automatique Google)               Lire l’article original

 

*Kristin Romey est rédactrice et rédactrice en archéologie et culture pour National Geographic.